Mon. May 16th, 2022


‘Lydia, elk gebaar, elke beweging die je maakt, moet van binnenuit komen, moet een doel hebben. Het moet logisch zijn voor jou, dus het is logisch voor het publiek.” Dit was een onbetaalbaar advies voor mij, vooral bij het uitvoeren van Jerome Robbins’ Middag van een Faun, een ballet rijk aan nuances. “O, en trouwens,” voegde Arthur Mitchell eraan toe, “ik vraag Cicely Tyson om binnen te komen en je te coachen op het gebied van acteren.” Wauw. Van een leidend licht gesproken!

Arthur Mitchell was mijn mentor. Hij was het wonder dat mijn pad kruiste en me kennis liet maken met de wereld van het professionele ballet. Hij transformeerde mijn universum in uitverkochte uitvoeringen, wereldwijde reizen en zelfs het voorrecht om de eerste zwarte ballerina te zijn die in 1975 op de omslag van dit tijdschrift stond.

Zijn unieke vorm van discipline, werkethiek en presentatie, zowel op het podium als daarbuiten, werd in de geesten en lichamen van zijn opkomende zwarte balletambassadeurs geboord: “Houd je hoofd omhoog, loop met vertrouwen een kamer binnen. Mensen zullen het opmerken en zeggen: ‘Wie is dat!?’ ” Diezelfde trots hebben we toegepast op de optredens van Dance Theatre of Harlem op het podium. De ultieme beloning was respect en een lange levensduur voor ‘s werelds eerste succesvolle gezelschap van zwarte balletdansers – en voortdurende uitmuntendheid in het pad dat zijn dansers kozen nadat de balletpantoffels en spitzen voorgoed waren verdwenen.

Studeren met iemand met zoveel drive en energie heeft het leerproces voor ons allemaal versneld. Details die normaal jaren nodig zouden hebben om te perfectioneren, waren veel eerder binnen handbereik. Toen meneer Mitchell de dansstudio binnenkwam, werd van je verwacht dat je altijd 100 procent zou geven. Als je niet aan het dansen was, luisterde en leerde je ernaast, en nam je eventuele correcties over als de jouwe. Hij zou vermanen: “Je kunt ballet niet leren door osmose!”

Mitchell was als een tornado, een beheerste wervelwind van vastberadenheid die obstakels wegvaagde en het oog van de storm beschermde die zijn dansers bevatte en de richting die hij voor hen uitstippelde. Geen financiële hindernissen, behoefte aan studioruimte, argumenten of beweegredenen tegen ballet voor zwarten konden hem afschrikken. Zijn intensiteit kon soms bijna ondraaglijk zijn, maar werd door iedereen als effectief erkend. Hij ging altijd vooruit. Je wilde zijn woede niet voelen als hij iets moest herhalen wat je al was verteld.

Arthur Mitchell lesgeven. Met dank aan DM-archieven.

Arthur Mitchell vernietigde de mythe dat zwarte mensen geen carrière in ballet konden of moesten nastreven. Het repertoire was even klassiek, neoklassiek en divers als zijn dansers. DTH’s Giselle Creools werd uitgevoerd om lovende kritieken te krijgen met het baanbrekende concept om de locatie van Duitsland naar Louisiana te veranderen om het relevanter te maken voor zijn dansers. Het gezelschap introduceerde balletten van George Balanchine aan talloze toehoorders buiten New York City, voerde dramatische balletten uit zoals: Een tram genaamd verlangen en Fall River-legende, en verblindde het publiek met zijn fantastische Vuurvogel. Innovatieve werken van Geoffrey Holder, Louis Johnson en Billy Wilson, gerenommeerde choreografen van kleur, waren geliefd bij het publiek.

Maar vandaag, na al die jaren, ben ik bedroefd dat er nog steeds zo weinig gekleurde dansers zijn in andere gevestigde balletgezelschappen, en ik weiger te geloven dat dat is omdat ze niet goed genoeg zijn. Ik heb keer op keer het voorrecht gehad om uitmuntendheid van dichtbij te zien – en kleur was niet de bepalende factor.

Dat wil niet zeggen dat de invloed van Mr. Mitchell nog steeds niet voelbaar is. Er zijn veel voormalige DTH-studenten en bedrijfsleden wiens werkethiek en discipline zijn principes blijven weerspiegelen, of het nu gaat om dansers, docenten, choreografen, artistiek directeuren of zelfs artsen, advocaten en universiteitsdecanen. Hij zou zo trots zijn.

Ik heb jarenlang met Ballethnic Dance Company in Atlanta gewerkt als coach, docent en repetitieleider. De mede-oprichters, Nena Gilreath en Waverly T. Lucas II, trainden direct onder Arthur Mitchell, en ze blijven zijn uitstekende kwaliteit bij hun dansers bijbrengen. Ik ben opgetogen dat hun bedrijf al meer dan 31 jaar bestaat en nog steeds sterk is. Ik heb hetzelfde vertrouwen in Collage Dance Collective in Memphis onder leiding van nog een andere DTH-alumnus, Kevin Thomas. Ze doen me erg denken aan de jonge en gefocuste groep die we ooit waren onder Mr. Mitchell.

Een andere bijdrage die Arthur Mitchell aan de balletwereld leverde, was de promotie van vleeskleurige panty’s. Deze werden onder zijn aandacht gebracht door Llanchie Stevenson (nu Aminah L. Ahmad), een van zijn eerste ballerina’s, die erop stond bruine panty’s over haar standaard roze te dragen in de klas en tijdens de repetitie. Het was volkomen logisch voor hem, omdat dit overeenkwam met haar algehele huidskleur. Tientallen jaren later bieden danskledingbedrijven eindelijk panty’s en spitzen aan in verschillende vleeskleurige tinten, waarbij ze begrijpen hoe belangrijk het is om de lijnen van de benen door de toppen van de tenen voort te zetten.

Ik ben gezegend om lid te zijn van de 152nd Street Black Ballet Legacy, een organisatie bestaande uit vijf ballerina’s die zich inzetten voor het geven van een stem aan de personen die verantwoordelijk zijn voor het succes van Dance Theatre of Harlem in de beginjaren. We zijn vastbesloten om de erfenis van Arthur Mitchell en andere visionairs die hebben bijgedragen aan de promotie van gekleurde dansers in ballet te behouden. Laten we Arthur Mitchell blijven vieren: de man, de danser, de pionier.

Lydia Abarca Mitchell (geen familie van Arthur Mitchell), voormalig hoofd van het Danstheater van Harlem en oprichter van het gezelschap, is de repetitor van de Ballethnic Dance Company.

By admin